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LOS INCREÍBLES TARDÍGRADOS

LOS INCREÍBLES TARDÍGRADOS

Seres microscópicos e indestructibles

Llamados “Ositos de Agua” porque Johann August Ephraim Goeze, quien fuera el primero en describirlos (en 1773) consideraba que caminaban como los osos, son también denominados “tardígrados” debido a Lazzaro Spallanzani, quien en 1777 hizo referencia a la lentitud de sus movimientos.

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Se trata de pequeños animales invertebrados y microscópicos que miden de medio a un milímetro y que son de color traslúcido, prácticamente trasparente, primos lejanos de las arañas y como estas, tienen 8 patas, pero las del oso de agua terminan en diminutas garras.

Se alimentan de fluidos de líquenes y algas, gracias a su boca, que se extiende y permite alcanzar su alimento, aunque en caso extremo, pueden llegar al canibalismo, comiendo a otros tardígrados. Prefieren vivir en el fondo lodoso del mar o de los lagos, pero también hay muchos que viven en líquenes y musgos, que les proporcionan humedad y alimento, aunque pueden vivir en una amplia gama de ambientes debido a su resistencia: desde el profundo fondo del océano hasta desiertos o nieves perpetuas.

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Son extremófilos, es decir que pueden sobrevivir en condiciones extremas y estos pequeños parecen ser los campeones de este género, ya que poseen el poder de entrar en “criptobiosis” (estado que consiste en la suspensión de los procesos metabólicos si las condiciones medioambientales son adversas para su supervivencia). Otros organismos que pueden hacerlo son artrópodos, crustáceos, polen, semillas, algunos hongos, varios protozoarios, nematodos, líquenes y algas.

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En la criptobiosis los tardígrados se encogen sobre si mismos (para presentar una menor superficie vulnerable a los daños) y sus cuerpos generan una cera impermeable que los recubre por completo, convirtiéndolos en un “barrilete”, reduciendo su metabolismo a 0,01% de sus niveles habituales, lo que les permite ahorrar energía para una larga sobrevivencia.

Además, sus órganos internos se recubren de una glucosa en gel llamada “trehalosa” que posee un alto nivel humectante, lo cual, combinado con una masiva producción de antioxidantes, protege su cuerpo durante este estado. Cuando las condiciones mejoran, salen de la criptobiosis de unos minutos a unas horas y reanudan sus procesos metabólicos normales.

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Tienen una amplia tolerancia a los cambios de temperatura sobreviviendo en ambientes de entre -200°C hasta de 150°C, son capaces de soportar la radiación (tanto solar como nuclear), el vacío del espacio exterior (se encontraron tardígrados en los primeros cohetes rusos que regresaron de orbitar la tierra) y sobreviven a la inmersión en alcohol puro. También toleran presiones de hasta seis atmósferas y únicamente mueren de viejos, aunque se desconoce con exactitud cuánto viven en su hábitat natural.

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En 2016 se realizó un experimento donde revivieron dos barriletes y un huevo con más de 30 años de criptobiosis. Aunque hay una investigación de 1948 donde se afirma el haber revivido barriletes de 120 años de antigüedad, no hay manera de comprobar si en efecto tenían este tiempo. El Osito de Agua o Tardígrado es un animal que sobrevivirá después del fin de la humanidad por lo cual, está siendo estudiado para tratar de aprovechar las claves de su longevidad en nuestra especie. Solamente el tiempo y la ciencia nos dirán qué sorpresas nos guarda este fantástico ser indestructible.

Alejandro Bernal

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